World Trade Center: an interview with ATF agent Peter Forcelli

by Hammer. An Italian translation is available here.

Undicisettembre continues its effort to preserve the memories of the tragic events of 9/11. Today we offer our readers the account of AFT agent Peter Forcelli who used to work at 6 World Trade Center and that after the plane crashes became one of the first rescuers on the scene.

We would like to thank Peter Forcelli for his kindness and willingness to help.

Undicisettembre: Can you give us a general account of what happened to you on 9/11?

Peter Forcelli: That morning I was driving to work just like any other day and two things happened on the drive. At the time I lived in a city called Yonkers, New York, which had a lot of Italians. While I was driving my wife called me on the phone to tell me she was watching the news and a plane had hit the World Trade Center, I continued the drive because I was heading down there anyway but in my mind I thought a small plane had hit the World Trade Center. I work for ATF and our offices were at 6 World Trade Center.

Shortly after my wife called me, also my boss called my on my cellphone and said "Hey, you need to get down here quick because a plane hit the World Trade Center." I continued to drive and I put the lights and the sirenes, I got there in about half an hour and for the first time ever I found a parking space very quickly behind 7 World Trade Center. I got out and walked towards the scene itself and the first thing I saw when I was walking towards Vesey Street was a plane engine. I looked up at the building and you could see a huge, huge gash and it was very clear that this was a big plane, like a commercial plane and the smoke was coming out of that hole.

I was looking around, there were a lot of police officers, a lot of people from other agencies. It was overwhelming. I had been a police office in New York City for fifteen years before 9/11 and I had just started my job at ATF three months earlier, so I had a lot of experience in law enforcement and the scene was overwhelming, like you didn't know where to start. I saw a police officer named John I used to work with and we started to get people away, towards north, because we didn't know what else to do. The rescue workers were still coming and at that point no one thought that the towers would fall.

Occasionally I looked up and saw people trapped and I worried about them, I knew I couldn't get to them and in my mind I though that maybe they could rescue them by helicopter because in 1993 when the World Trade Center was bombed I remember that the helicopters were able to get to the building. So I worried more about people that were down below to get them away, get them safely away from the area and let the firemen and police continue with the rescue.

After fifteen or twenty minutes that I was down there my supervisor, which in ATF is called the Assistant Special Agent in charge, grabbed me and said "Hey, listen, we haven't accounted for all our people so can you go into the side of the Trade Center and find our people and have them meet at 90 Church Street?" Myself and another agent called Jason went down there and began to see if we could find our people. At a point we stopped; across the street there was a store called Century 21, a big department store that sells clothes. Me and Jason stopped for a second in front of Century 21 to catch our breath and while we were standing right across the street from the south tower I saw a colleague that I used to work with, a detective named Steven Martinez, and he was crying because his wife was in the building and he couldn't account for her. He had no idea where she was and he was worried, they weren't letting anybody in and he wasn't in uniform. So he was trying to find her, I felt bad and I was trying to console him and at the same time I looked across the street and I saw six police officers I used to work with walk into the south tower. One of them looked across the street at me and I was wearing an ATF windbreaker, he grabbed his shirt, shook it and looked at me like inquiring "Why are you wearing that?" because he didn't know I had left NYPD to go and join ATF. I just had to throw my hands up like "Hey, what are you going to do?" because obviosly I didn't have time to have a conversation. I watched him and the other guys walk into the building and all of a sudden I started to hear this rumbling that sounded like a subway car. I was fixated with these guys who entered the building and Jason grabbed me by my shirt and just screamed "Run!"

I looked up and the South Tower was falling, I run north and while I was running I got hit right at the center of my back with something the size of a golf ball. I jumped under a car, as far as under the car as I could get, because I'm not that skinny, it felt like a minute even if it was more like seconds and things were hitting the car and I came to the realization "I'm going to die under this car, I can't stay here." I got up and by this time the dust cloud had completely enveloped the area so I couldn't see anything and I was trying to go north. I heard a voice saying "Hey, over here, come over here." and I went into a building, there were many people there just telling people in the street to come inside because I guess they realized that people couldn't see or breath in this cloud.

The chief of NYPD's detectives at the time was a detective whose name was William Allee, he was not a nice man, a very stern guy but he had a lot of experience, he had seen a lot of things in his career so I respected him to that. When I came in I was covered in dust and a was coughing horribly because the dust was so, so thick, the dust was in my eyes, I rinsed out my eyes because a gentleman brought me to a water fountain and William Allee who was hanging around said "Ok, what's going on?" he was annoyed because he didn't know what had just happened. I looked at him and said "The South Tower just fell." he was a man who had seen thirty years of police, I would imagine, he had seen murders and horrible things in his career, he looked at me and his face went blank. The image of disbilief in his face is etched in my brain. He didn't even go out to see it, you couldn't see it because it looked like nightime had fallen because it was so dark outside.

We waited for the dust to clear and at that point the North Tower was still standing, we went back out to see if we could find anybody. It wasn't perfectly clear obviously. It was weird because when we went out there we couldn't find anybody that was hurt, they were either gone from the scene or dead. By this time most of the people from the North Tower had left. I was still out there trying to figure "Let me see what I can do". Before the South Tower fell occasionaly you would see someone jump from the building and it was something very disturbing to see, depending on wether they hit the ground or the overhang the sound would be very different: when they would hit the pavement it almost sounded like dropping an egg, when they would hit the overhang it would sound like a thouderous noise. When you would see a body fall you would brace yourself almost as if somebody would punch you because it was such a troblesome sight you would almost recoil as if you were to take a punch, first for the fear of watching someone fall to their death, second wondering "Oh my God what sound is it going to make?"

When the North Tower was still standing people who were out were either cops or firemen, so not people who necessarly needed rescue, other than maybe water to wash the dust out of their eyes. As the dust began to settle more you would see more people jumping from the North Tower and they were jumping more frequently than the South Tower, and I remember thinking to myself "Why are these people jumping? Is it because they lost all their hope, or is it the heat? What is going on in their minds?" Then we heard again the same sound we heard when the South Tower came down and the North Tower came crumbling down. I run into another store where were many other people hiding from the dust cloud and I hid as well. I once again went out to see if we could find someone who needed help and it was the same as the previous time, there was nobody injured.

Short time later someone told me they heard on the radio that one of my colleagues who was pregnant was trapped in her car, her name is Kara. So me an another agent, I think it was Bob Schmitt, went and found Kara and had to carry her. She wasn't injured, but she was in her car and she was overwhelmed, we had to carry her to the Lower Manhattan Hospital, which is not that far. When we got there, outside of the hospital there were gurneys, doctors and nurses and there were no patients. I was expecting seeing people being treated and there was nobody. It was overwhelming emotionally, there were hospital professionals waiting for their patients and it was apparent to me at this point that people either died or run away relatively uninjured. It made you feel very bad because it made you realize how many people were trapped in those buildings and couldn't get out.

We went back to the scene to try to see who we could help, there were firemen and policemen missing, still trying to make sense of what was going on. People were saying there were more hijacked planes. I remember seeing jetfighters flying around Manhattan protecting the island. Some time later 7 World Trade Center collapsed.

We stayed there two days straight trying to see if we could find policemen and firemen who were missing. We dug around what we could with our bare hands because there was no equipment at that point, we didn't have respiratory equipment because nobody expected this to happen. We didn't really rescue anybody for the first two days, the third day I went home and it was very emotional. When the towers collapsed they destroyed the cells that made the cellphones work in lower Manhattan, so my wife didn't even know that I was still alive. When I got home three days later my wife had thought that I had perished when the buildings collapsed, she sent her mother to go get the kids from school and they were expecting to see a police chaplain to come and knock on the door to tell them that I was gone.

My kids where on their way to go to school three days later and I happened to pull up that morning and it was very emotional, even the guy from the postal truck came and gave me a hug, I don't know the guy I had never met him before but he saw me getting out of the car in my uniform and covered in dust and he knew where I was from. He gave me a big hug and I had to push him off so I could get to my wife and my kids and hug them.

Undicisettembre: Before we go into the details, can you explain us what it ATF? I'm not familiar with this agency.

Peter Forcelli: It's part of the Department of Justice and it enforces the alcohol, the tabacco and the firearms laws of the United States, we do the explosives laws as well even if they don't have an inital for that. My agency started when alcohol was prohibited, it started when people were making alcohol illegally. It's kind of like FBI but our jurisdiction is very limited to alcohol, tabacco and firearms related issues.

Undicisettembre: How long have you been to Ground Zero after 9/11?

Peter Forcelli: Three straight days the entire time, I just took a nap when I could. After that four days a week, if not five days a week, till November. After that they sent us to work at a landfill at Staten Island which was a nauseating work. From Ground Zero they were sending debris to Staten Island where they used a machinery to level it out and we had to rake through the machinery to look for body parts, jewelry or anything that you could give back to a family member to identify people. It was nauseating because they would pick the smaller pieces and put them on convey belts and when the convery belt went by you you had a button to push if you saw something that looked like a body part or a piece of jewlry or a piece of identification. Watching these things go by you was difficult for the eyes, but it was very important. I did that till March 2002.

Undicisettembre: What happened to you, or the team you worked with, at Ground Zero from 9/11 till when you left in November?

Peter Forcelli: We did the best that we could, our spirit was not happy because we had lost so many colleagues but it felt as if you had to be there. I remember one day towards the end of my time in Staten Island I was standing in the landfill and there was a policeman with a uniform of North Carolina, and I said "Hey man, what are you doing down here? We are in March now." His response was "My kid was born on September 12th, and I wanted to come down here as an American, I felt the need to help." So this man six months later felt compelled to come and help and it was moving to me. It was the same for us, at Ground Zero we would dig for many many hours and you were exahusted.

When you would drive north on the West Side Highway there was an area where they wouldn't let anybody pass unless you were in law enforcement or a medical professional or a military, and there were hundreds of people standing there applauding. There was a great sense of appriciation for those who were working down there. I had been in law enforcement at that time for fifteen years and generally in New York you didn't feel that sense of appriciation, nodoby thanked you for doing your job. That gave tremendous motivation to go down there and do it. I recently found out I have lung cancer and I'm pretty sure it came from the days I spent down there, but even now I don't have any regrets for having gone down there.

Undicisettembre: How does 9/11 effect your everyday life?

Peter Forcelli: I didn't know until last September that I had cancer, I felt healthy but still it's something you remember, it's not something you can ever forget and you have nightmares occasionally. I mean, I love my job so it helped me to get passed it. I don't work in New York anymore partially because of 9/11. I worked in New York till 2007 and driving down to lower Manhattan was an emotional thing and I had to go there all the time; there were times where I would drive down to my work and it was difficult because it would bring back the memories of that day.

Every once in a while people call me to tell me that some of my friends died because of 9/11 and it brings that day back. So you try to forget the horrible things and remember the good things that happened like how people were getting together and the sense of urgency to help one another, but you can never forget an event of such a huge magnitude.

Undicisettembre: What do you think of conspiracy theories that say that 9/11 was an inside job?

Peter Forcelli: I don't believe it's possible, and I tell you why, and a lot of people don't know this: the headquarters of CIA were in one of the buildings that were destroyed. And I know for a fact that they were looking for many of their documents, there were areas where even if I was a law enforcer I couldn't go and search, they wouldn't let you near there. If it was an inside job why wouldn't allow you to do that? They lost many things that were important to them.

I don't see it possible that any government would do that to its own people, and I am not a big fan of many things that our government does.

Undicisettembre: How safe do you think the country is today? Even considering the attacks that happened after 9/11, like the Boston bombing or the New Jersey pipe bombing?

Peter Forcelli: I think we do the best we can and it breaks my heart to see what's happening in countries in Europe or Africa, there are people who don't like the west. There are folks who want people to believe in what they believe and nothing else. They don't like us living in freedom and being able to listen to music and things like that. They only have to get it right occasionally, while law enforcement have to get it right every time to prevent these things and we can't. I think we are going to see terrorism happening for quite some time.

Undicisettembre: Do you think the country is still living in fear or has it regained it's standing in the world?

Peter Forcelli: A little bit of both. I think most Americans just live their lifes, a lot of Americans have forgotten about 9/11 which sometimes is a good thing, not to be in fear, but sometimes it's bad because if you don't pay attetion and you are not watching is very easy to become a victim.

Do I think that everything the United States does is good? Well, no of course. When I see things happening in Israel and those zones I think people should try to get along and understand one another, but again there are certain cultures out there that don't belive we can listen to music or that women should drive or get an education and there are folks who don't like we are close allies with Israel.

Sometimes I think the United States should mind his business and focus on our own politics, that's why I am not a politician.

World Trade Center: intervista all'agente dell'ATF Peter Forcelli

di Hammer. L'originale inglese è disponibile qui.

Undicisettembre continua il proprio impegno per preservare il ricordo dei tragici fatti dell'11/9. Oggi offriamo ai nostri lettori la testimonianza dell'agente dell'ATF Peter Forcelli che lavorava al World Trade Center 6 e che in seguito agli schianti aerei divenne uno dei primi soccorritori sulla scena.

Ringraziamo Peter Forcelli per la sua cortesia e disponibilità.

Undicisettembre: Puoi farci un racconto generale di cosa ti è successo l’11/9?

Peter Forcelli: Quella mattina stavo andando al lavoro in macchina come qualunque altro giorno e mentre guidavo successero due cose. A quel tempo vivevo in una città chiamata Yonkers, nello stato di New York, dove vivevano molti italiani. Mentre stavo guidando mia moglie mi chiamò al telefono per dirmi che stava guardando il telegiornale e che un aereo aveva colpito il World Trade center, continuai a guidare perché stavo andando lì in ogni caso ma nella mia testa pensavo che forse un piccolo aereo aveva colpito il World Trade Center. Lavoro per l’ATF e i nostri uffici erano al World Trade Center 6.

Poco dopo mia moglie, mi chiamò anche il mio capo sul cellulare e mi disse "Hey, devi venire qui velocemente perché un aereo ha colpito il World Trade Center." Continuai a guidare e inserii le luci e la sirena, arrivai lì in circa un'ora e mezza e per la prima volta trovai un parcheggio molto velocemente dietro al World Trade Center 7. Scesi dalla macchina e camminai verso la scena e la prima cosa che vidi mentre camminavo verso Vesey Street fu un motore di aereo. Guardai in alto verso il palazzo e si vedeva un buco enorme e fu molto chiaro che era un aereo grande, come un aereo commerciale e il fumo usciva dal buco.

Mi guardai in giro, c'erano molti poliziotti, molte persone di altre agenzie. Era opprimente. Ero stato un agente di polizia a New York per quindici anni prima dell’11/9 e avevo appena iniziato il mio lavoro all’ATF tre mesi prima, quindi avevo molta esperienza nelle forze dell’ordine ma la scena era opprimente, era come se non sapessimo da che parte cominciare. Vidi un ufficiale di polizia di nome John con cui avevo lavorato e iniziammo a mandare la gente via, verso nord, perché non sapevamo cosa altro fare. I soccorritori stavano ancora arrivando e a quel punto nessuno pensava che le torri sarebbero cadute.

Saltuariamente guardavo in alto e vedevo le persone intrappolate e mi preoccupavo per loro, sapevo che non potevo arrivare lì e nella mia mente pensavo che magari sarebbero state salvate dagli elicotteri perché nel 1993 quando il World Trade Center fu attaccato mi ricordo che gli elicotteri poterono arrivare fino al palazzo. Quindi mi preoccupai più delle persone che erano giù e di farle andare via, di portarle via in sicurezza dall'area e fare in modo che i pompieri e poliziotti potessero continuare il lavoro di soccorso.

Dopo quindici o venti minuti che ero lì il mio supervisore, che nell’ATF si chiama Agente Speciale Responsabile, mi prese e mi disse "Hey, ascolta, non abbiamo trovato tutte le nostre persone. Quindi puoi andare sul lato del World Trade Center a cercare le nostre persone e fare in modo che si raccolgano al numero 90 di Church Street?" Io e un altro agente che si chiamava Jason andammo là e iniziammo a cercare di vedere se potevamo trovare altre persone. A un certo punto ci fermammo; dall'altra parte della strada c'era un negozio che si chiamava Century 21, un grande magazzino che vendeva vestiti. Io e Jason ci fermammo per un secondo di fronte al Century 21 per prendere un po' di fiato e mentre eravamo lì proprio dall'altra parte della strada rispetto alla Torre Sud vidi un collega con cui avevo lavorato, un detective che si chiamava Steven Martinez, che piangeva perché sua moglie era nel palazzo e non la trovava. Non aveva idea di dove fosse ed era preoccupato, non facevano entrare nessuno e lui non indossava l'uniforme. Quindi stava cercando di trovarla, mi dispiaceva per lui e tentavo di consolarlo e a quel punto guardai dall'altra parte della strada e vidi sei ufficiali di polizia con cui avevo lavorato che entravano nella Torre Sud. Uno di loro guardò dall'altra parte della strada e vide me che indossavo un giubbotto dell’ATF, prese il suo giubbotto lo scosse e mi guardò come per dire "Perché indossi quello?" perché non sapeva che avevo lasciato la polizia di New York per andare a lavorare all’ATF. Alzai le mani come per dire "Hey, che ci vuoi fare?" perché ovviamente non avevo tempo di parlare. Lo guardai e vidi le altre persone entrare nel palazzo e all'improvviso iniziai a sentire un rumore che era come quello di un convoglio della metropolitana in arrivo. Fissavo quelle persone che entravano nel palazzo e Jason mi prese per il giubbotto e urlò “Corri!“

Guardai in alto e la Torre Sud stava crollando, corsi verso nord e mentre correvo fui colpito nel centro della schiena da qualcosa della dimensione di una palla da golf. Mi lanciai sotto una macchina per quanto mi era possibile perché non sono così magro, mi sembrò che durasse un minuto anche se in realtà furono pochi secondi e qualcosa cominciò a colpire la macchina e pensai "Morirò sotto a questa macchina, non posso stare qui." Mi alzai e a quel punto la nuvola di polvere aveva completamente avvolto l'area quindi non vedevo nulla e cercavo di camminare verso nord. Sentii una voce che diceva "Hey, vieni qui, vieni qui." ed entrai in un palazzo dove c'erano molte persone che dicevano alla gente nella strada di entrare perché penso avessero capito che la gente non vedeva nulla e non poteva respirare nella nuvola.

Il comandante dei detective della polizia di New York a quel tempo era un uomo di nome William Allee, non era simpatico, era un uomo dal pessimo carattere ma aveva molta esperienza, aveva visto molte cose nella sua carriera quindi lo rispettavo per questo. Quando entrai ero coperto di polvere e stavo tossendo orribilmente perché la polvere era molto spessa e mi era entrata negli occhi, mi sciacquai gli occhi perché un uomo mi accompagnò a una fontanella e William Allee che era lì in giro disse "Ok, che succede?" era infastidito perché non sapeva cos'era appena successo. lo guardai e gli dissi "La Torre Sud è crollata." era un uomo che aveva trent’anni di esperienza nella polizia, immagino, aveva visto omicidi e cose orribili nella sua carriera, mi guardò e la sua faccia divenne bianca. L'immagine di incredulità sulla sua faccia è scolpita nel mio cervello. Non è nemmeno uscito a vedere, non si vedeva nulla perché sembrava che fosse calata la notte da quanto era buio fuori.

Aspettammo che la nube si depositasse e a quel punto la Torre Nord era ancora in piedi, tornammo fuori per vedere se potevamo trovare qualcuno. Non era completamente chiaro ovviamente. Era strano perché uscimmo ma non trovammo nessuno che fosse ferito, perché le persone erano scappate dalla scena oppure erano morte. A questo punto molte delle persone uscite dalla Torre Nord si erano allontanate. Stavo ancora cercando di capire "Fammi vedere cosa posso fare." Prima che la Torre Sud crollasse saltuariamente si vedeva qualcuno che saltava giù dal palazzo ed era una cosa molto dura da vedere, a seconda che cadessero sul pavimento o sulle pensiline il suono era molto diverso: quando cadevano sul pavimento sembrava il suono di un uovo che si rompe, mentre quando cadevano sulle pensiline sembrava il suono di un tuono. Quando vedevi un corpo cadere ti preparavi come se qualcuno ti stesse tirando un pugno perché era una visione così difficile che quasi ti ritraevi come se stessi per prendere un pugno, primo per la paura di vedere qualcuno che si era suicidato lanciandosi da una finestra, secondo perché pensavi “Oh mio Dio che suono farà?“

Quando la Torre Nord era ancora in piedi le persone che erano fuori erano poliziotti e pompieri, quindi non persone che necessariamente avevano bisogno di soccorso se non magari acqua per lavarsi gli occhi. Quando la polvere cominciò a depositarsi si vedevano più persone che si lanciavano dalla Torre Nord e si lanciavano con più frequenza rispetto alla Torre Sud e ricordo di avere pensato "Perché queste persone si lanciano? É perché hanno perso la speranza o per via del calore? Cosa sta succedendo nelle loro teste?" Quindi sentimmo ancora lo stesso suono che sentii quando la Torre Sud venne giù e la nuvola di polvere e di nuovo mi nascosi. Di nuovo uscii a vedere se potevo trovare qualcuno che avesse bisogno di aiuto ed era ancora come la volta precedente, non c'erano feriti.

Poco dopo qualcuno mi disse di aver sentito alla radio che una delle mie colleghe che era incinta era intrappolata nella sua macchina, il suo nome era Kara. Quindi io e non è un altro agente, penso che fosse Bob Schmitt, andammo a cercarla, la trovammo e dovemmo trascinarla. Non era ferita, ma era in macchina ed era sopraffatta dalla situazione, dovemmo trasportarla al Lower Manhattan Hospital, che non era lontano. Quando arrivammo lì, fuori dall'ospedale c'erano barelle, medici e infermieri e non c'erano pazienti. Mi aspettavo di vedere gente che veniva curata e non c'era nessuno. Era molto duro da reggere emotivamente, perché c'erano professionisti dell'ospedale che aspettavano pazienti e mi fu chiaro a quel punto che le persone erano morte o scappate relativamente in buone condizioni. Mi fece sentire molto male perché capii quante persone erano intrappolate in quei palazzi e non sono potute uscire.

Tornammo sulla scena per vedere se potevamo aiutare, c'erano pompieri e poliziotti che non si trovavano, stavamo ancora cercando di capire cosa stava succedendo. Le persone dicevano che c'erano altri aerei dirottati. Ricordo di avere visto dei caccia militari che volavano intorno a Manhattan per difendere l'isola. Un po' di tempo dopo il World Trade Center 7 crollò.

Rimanemmo lì per due giorni di seguito cercando di capire se potevamo trovare i poliziotti e i pompieri che erano scomparsi. Scavammo in giro come era possibile a mani nude perché non c'era equipaggiamento a quel punto, non avevamo i respiratori perché nessuno si aspettava che sarebbe successo questo. Non salvammo nessuno per i primi due giorni, il terzo giorno tornai a casa e fu molto emozionante. Quando le torri crollarono distrussero le celle che facevano funzionare i cellulari nella parte sud di Manhattan, quindi mia moglie non sapeva nemmeno che io ero vivo. Quando arrivai a casa tre giorni dopo mia moglie pensava che io fossi morto nei crolli, mandò sua madre a prendere i bambini a scuola e aspettavano che arrivasse un cappellano della polizia a bussare alla loro porta per dire che ero morto.

I miei figli stavano andando a scuola tre giorni dopo quando arrivai e fu molto emozionante, anche l'uomo del camion delle poste venne ad abbracciarmi, non so chi fosse non l'avevo mai incontrato prima ma mi vide uscire dalla macchina in uniforme e ricoperto di polvere e capì da dove arrivavo. Mi abbracciò e dovetti spingerlo via per poter andare da mia moglie ed ai miei figli ad abbracciarli.

Undicisettembre: Prima di entrare nei dettagli, mi puoi spiegare cos’è l’ATF? Non conosco questa agenzia.

Peter Forcelli: E parte del Dipartimento di Giustizia e fa rispettare le leggi sull'alcol, sul tabacco e sulle armi da fuoco negli Stati Uniti, ci occupiamo anche di far rispettare le leggi sugli esplosivi anche se non c'è un iniziale nella sigla per questo. La mia agenzia fu fondata quando l'alcol era proibito, iniziò l’attività quando le persone producevano alcolici illegalmente. É più o meno come l’FBI ma la nostra sfera di competenza è limitata all'alcol, al tabacco e alle armi da fuoco.

Undicisettembre: Quanto tempo sei rimasto a Ground Zero dopo l’11/9?

Peter Forcelli: Tre giorni consecutivamente a tempo pieno, riposavo solo brevemente quando potevo. Dopo di ciò quattro giorni a settimana, se non cinque giorni a settimana, fino a novembre. Dopo ci mandarono a lavorare in una discarica a Staten Island e fu un lavoro nauseante. Da Ground Zero mandavano rottami a Staten Island dove usavano un macchinario per livellarli e dovevamo rastrellare nel macchinario per cercare parti di corpi, gioielli o qualunque cosa che potessimo dare indietro alle famiglie per identificare le persone. Fu nauseante perché prendevano pezzi piccoli e li mettevano sui nastri trasportatori e mentre il nastro trasportatore ti passava accanto avevi un tasto da premere se vedevi qualcosa che sembrava un pezzo di corpo o un gioiello o un documento di identità. Vedere queste cose che passavano accanto fu difficile per gli occhi, ma fu molto importante. Ho fatto questo fino a marzo del 2002.

Undicisettembre: Cosa è successo a te, o alla squadra con cui hai lavorato, mentre eravate a Ground Zero dall’11/9 fino a quando te ne sei andato a novembre?

Peter Forcelli: Abbiamo fatto il meglio che potevamo, il nostro spirito non era felice perché avevamo perso così tanti colleghi ma era come se fosse un dovere essere lì. Ricordo un giorno verso la fine del periodo che passai a Staten Island ero in piedi alla discarica e c'era un poliziotto con un uniforme del North Carolina, e gli dissi "Ehi che fai qui? Siamo in marzo adesso." Mi rispose "Mio figlio nacque il 12 di settembre e come americano ho voluto venire qui, ho sentito la necessità di venire ad aiutare." Quindi quest'uomo sei mesi dopo si sentì in obbligo di venire ad aiutare e fu una cosa toccante. Fu lo stesso per noi, a Ground Zero scavavamo per molte molte ore ed eravamo esausti.

Quando guidavi verso nord sulla West Side Highway c'era un’area dove non lasciavano passare nessuno a meno che fossi nelle forze dell’ordine, un medico o militare, e c'erano centinaia di persone che stavano lì in piedi ad applaudire. C'era un grande senso di apprezzamento per coloro che lavoravano laggiù. Avevo lavorato nelle forze dell’ordine per quindici anni a quel tempo e di solito a New York non sentivi quel senso di apprezzamento, nessuno ti ringraziava perché facevi il tuo lavoro. Dava molta motivazione per andare là a lavorare. Recentemente ho scoperto di avere un cancro ai polmoni e sono abbastanza sicuro che è causato dai giorni che ho passato là, ma tuttora non mi sono pentito di esserci andato.

Undicisettembre: L’11/9 come condiziona la tua vita quotidiana?

Peter Forcelli: Fino allo scorso settembre non sapevo di avere un cancro ai polmoni, mi sentivo bene ma è comunque qualcosa che ricordi, non è qualcosa che puoi dimenticare e talvolta vengono gli incubi. Voglio dire, amo il mio lavoro e questo mi ha aiutato a superarlo. Non lavoro più a New York in parte a causa dell’11/9. Ho lavorato a New York fino al 2007 e andare a Lower Manhattan in macchina era una cosa toccante e ci dovevo andare costantemente; c'erano momenti in cui andavo al lavoro ed era difficile perché mi ricordava quel giorno.

Ogni tanto qualcuno mi chiama per dirmi che qualcuno dei miei amici è morto a causa dell’11/9 e mi riporta indietro a quel giorno. Quindi provi a dimenticare le cose orribili e a ricordare le cose buone che sono successe come il modo in cui la gente si è unita e il senso di urgenza nell'aiutarsi vicendevolmente, ma non puoi mai dimenticare un evento di tale grandezza.

Undicisettembre: Cosa pensi delle teorie del complotto secondo cui l’11/9 è stato un autoattentato?

Peter Forcelli: Non credo che sia possibile, e ti dico perché, e molte persone non sanno questo: il quartier generale della CIA era in uno dei palazzi che furono distrutti. E so per certo che stavano cercando molti documenti, c'erano aree dove anche se io ero nelle forze dell’ordine non potevo andare a cercare, non lasciavano avvicinare. Se fosse stato un inside job perché non avrebbero dovuto permettere di farlo? Hanno perso molte cose che per loro erano importanti.

Non credo sia possibile che un governo qualunque faccia questo alle sue persone, e non sono un grande fan di molte cose che il nostro governo fa.

Undicisettembre: Quanto pensi che sia sicura la nazione oggi? Anche considerando gli attentati avvenuti dopo l’11/9, come quello alla maratona di Boston o il pipe bomber nel New Jersey?

Peter Forcelli: Penso che facciamo del nostro meglio e mi spezza il cuore vedere ciò che succede in altre nazioni in Europa o in Africa, ci sono persone a cui non piace l'occidente. Ci sono persone che vogliono che gli altri credano in ciò che loro credono e null'altro. A loro non piace che noi viviamo nella libertà e che possiamo sentire la musica e cose di questo tipo. Loro devono solo riuscire nel loro intento una volta ogni tanto, mentre i tutori della legge devono riuscire tutte le volte per evitare che queste cose succedano e non è possibile. Penso che vedremo il terrorismo ancora per un po'.

Undicisettembre: Pensi che la nazione viva ancora nella paura o ha recuperato la sua posizione mondiale?

Peter Forcelli: Un po’ di entrambe le cose. Credo che la maggior parte degli americani semplicemente viva la propria vita, molti americani hanno dimenticato l’11/9 e talvolta è una cosa buona, non avere paura, ma alle volte è negativo perché se non fai attenzione e non stai in guardia è molto semplice diventare una vittima.

Penso che tutto ciò che gli Stati Uniti facciano sia giusto? Beh, ovviamente no. Quando vedo le cose che succedono in Israele e in quelle zone penso che le persone dovrebbero provare ad andare d'accordo e a capirsi l'un l'altro, ma di nuovo ci sono alcune culture là fuori che non credono che dovremmo ascoltare musica o che le donne possano guidare o ottenere un’istruzione e ci sono persone a cui non piace che siamo alleati stretti di Israele.

Alle volte credo che gli Stati Uniti Dovrebbero farsi gli affari loro e preoccuparsi della propria politica, per questo non sono un politico.